Metáforas: un universo de pensamientos

POR Drake Bennett
Las metáforas son principalmente pensadas como herramienta para hablar y escribir que destilan emociones y pensamientos en el lenguaje del mundo tangible
Cuando decimos que una persona es cálida, no nos referimos a que tenga fiebre. Cuando describimos un tema de peso, no se ha utilizado una báscula para determinar eso. Y cuando decimos que una noticia es difícil de tragar, no asumimos que hayamos intentado comerla.

Estas frases son metafóricas –utilizan objetos y cualidades concretos para describir abstracciones como la bondad, la importancia o la dificultad— y las usamos con tanta frecuencia que apenas si se notan. Para la mayoría de la gente, la metáfora, como el símil o la sinécdoque, es un término que se les inflige en las clases de gramática: “El mundo es un escenario”, “una casa dividida contra sí misma no puede sostenerse en pie”, los compañeros de sueños de Gatsby son “barcos contra la corriente”. Las metáforas son creaciones literarias: las buenas nos ayudan a ver de nuevo el mundo de una manera fresca e interesante, el resto son simplemente lugares comunes: un examen es pan comido, una tarea terminada es una carga menos en la espalda, etcétera.
Pero ya sea que sean utilizadas por poetas, políticos, entrenadores de futbol o corredores de bienes raíces, las metáforas son principalmente pensadas como herramienta para hablar y escribir que destilan emociones y pensamientos en el lenguaje del mundo tangible. Usamos las metáforas para entendernos uno al otro.
Estructuras de la pisque
Ahora, sin embargo, un nuevo grupo de profesionistas ha comenzado a mostrar un gran interés en las metáforas: los psicólogos. Sobre la base de la filosofía y la lingüística, los científicos cognitivos han empezado a estudiar las metáforas básicas que utilizamos no sólo como giros de frases, sino como claves para la estructura del pensamiento. Al tomar estas metáforas cotidianas lo más literalmente posible, los psicólogos están confrontando las ideas tradicionales con respecto al aprendizaje, el razonamiento y la forma que se da sentido al mundo que nos rodea. El resultado ha sido un torrente de pruebas para investigar los vínculos entre las metáforas y sus raíces físicas, con muchos documentos de lectura como si fueran por encargo de Amelia Bedelia, la implacable heroína de los libros infantiles. Los investigadores han intentado determinar si la temperatura de un objeto en manos de una persona determina qué tan “caliente” o “fría” considera a alguien que conoce, si el peso de un objeto afecta cómo la gente “pesada” considera los tópicos que le son presentados, o si piensa lo poderoso como algo físicamente más elevado que lo menos poderoso.
Ajustes al entorno físico
Las metáforas no son sólo lo que hablamos y escribimos, son nuestra forma de pensar. En algún nivel parecemos comprender el temperamento como una forma de temperatura, y esperamos que la personalidad de la gente se comporte en consecuencia. Lo que es más, sin el sentido instintivo de nuestro cuerpo hacia la temperatura –o la posición, la textura, el tamaño, forma o peso— conceptos abstractos como la bondad y el poder, la dificultad y el propósito, la intimidad y la importancia, simplemente no tienen sentido para nosotros. En el fondo, todos somos Amelia Bedelia.
Metáforas como “no nos invitan a ver el mundo de una forma nueva y diferente”, explica Daniel Casasanto, un científico cognitivo e investigador en el Instituto Max Planck de Psicolingüística en los Países Bajos, “nos permiten comprender el mundo por completo”.
Nuestro instinto, literal-mente metaforización, puede hacernos vulnerables a lo que parecen ser simples ajustes a nuestro entorno físico, con ramificaciones para todo, desde cómo construir urnas electorales hasta la forma de vender cereales. Y en un nivel más amplio revela hasta qué punto el cuerpo humano, en toda su particularidad, da forma a la mente, lo que sugiere que mucho de lo que pensamos como razonamiento abstracto es en ocasiones un aprovechamiento torpe de las herramientas mentales que hemos desarrollado para gobernar nuestro cuerpo de las interacciones con el ambiente físico. En otras palabras, las metáforas revelan el grado en que pensamos con nuestros cuerpos.
“La manera abstracta en que pensamos está realmente cimentada en concreto, corporizando el mundo mucho más de lo que pensábamos”, afirma John Bargh, profesor de psicología de la Universidad de Yale e investigador principal en este ámbito.
¿Y la entidad original?
Los filósofos se han preguntado durante mucho tiempo sobre la conexión entre metáfora y pensamiento, de manera que de vez en cuando presagiaron la investigación actual. Friedrich Nietzsche describió con desprecio el entendimiento humano como una red de metáforas en expedientes, vinculada a partir de nuestras impresiones poco profundas del mundo. En su ignorancia, acusaba, la gente confunde estas metáforas familiares, amortiguadas por el uso excesivo, con las verdades. “Creemos que sabemos algo acerca de las cosas mismas cuando hablamos de los árboles, los colores, la nieve y las flores”, escribió, “sin embargo, contamos sólo con las metáforas de las cosas, metáforas que no corresponden de ninguna manera a las entidades originales”.
Al igual que Nietzsche, George Lakoff, profesor de lingüística en la Universidad de California en Berkeley, y Mark Johnson, profesor de filosofía en la Universidad de Oregon, ven el pensamiento como el motor de la metáfora. Aunque en los dos libros que han coescrito sobre el tema, Metaphors We Live By (1980) y Philosophy In the Flesh (1999), Lakoff y Johnson se centran en la más muerta de las metáforas muertas, aquella que ni siquiera llega al nivel de cliché. Las llaman “metáforas primarias”, y se agrupan en categorías como “el afecto es cálido”, “lo importante es grande”, “las dificultades son una carga”, “la similitud es cercana”, “los propósitos son destinos” e incluso “las categorías son contenedores”.
Más que formas desordenadas para entender la verdad, para Lakoff y Johnson estas metáforas son indicadores de las raíces del pensamiento mismo. El mayor argumento de Lakoff y Johnson es que el pensamiento abstracto no tendría sentido sin la experiencia corporal. Y las metáforas primarias, en su ubicuidad y su física, son algunas de sus pruebas más poderosas para ello.
“Lo que hemos descubierto en los últimos 30 años es –sorpresa, sorpresa— que la gente piensa con su cerebro”, dice Lakoff. “Y el cerebro es parte de su cuerpo”.
Ecuación alterada
Inspirados por este argumento, los psicólogos han comenzado a trazar su camino, experimento por experimento, a través del catálogo de metáforas primarias, alterando uno de los lados de la ecuación metafórica para ver cómo cambia la otra.
Bargh de Yale, junto con Lawrence Williams, ahora de la Universidad de Colorado, hicieron estudios en los que se pidió a algunas personas sostener casualmente una taza de café helado o caliente; minutos más tarde se les preguntó para calificar la personalidad de un individuo determinado. El grupo del café caliente siempre lo describió como una persona cálida –calificándolo como más feliz, más generoso, más sociable, de buen carácter y más solidario—, mientras que el grupo del café helado fue menos condescendiente en su valoración. El efecto parece funcionar al revés también: en un documento publicado en 2008, Chen-Bo Zhong y Geoffrey Leonardelli J., de la Universidad de Toronto, encontraron que a las personas que se les pidió que recordaran un momento en que fueron condenados al ostracismo dieron estimaciones más bajas de la temperatura ambiente, que los que recordaron una experiencia de inclusión social.
En un artículo publicado en 2009 en la revista Psychological Science, investigadores de los Países Bajos y Portugal presentaron una serie de estudios en los que a algunos individuos se les pidió que respondieran unos cuestionarios; en uno de ellos, se les solicitó estimar el valor de varias monedas extranjeras, en otro que calificaran a la ciudad de Amsterdam y a su alcalde. Los cuestionarios, sin embargo, tenían dos pesos diferentes, y los individuos que hicieron el cuestionario sobre el portapapeles más pesado tendieron a atribuir más peso metafórico a las preguntas que se les elaboraron; no sólo consideraron a las monedas extranjeras por su valor, sino que analizaron más cuidadosamente las respuestas a las preguntas que les hicieron.
Resultados similares han proliferado en los años recientes. Uno de los autores del documento pesado, Thomas Schubert, también ha hecho un trabajo que sugiere que el hecho de que asociamos el poder y la altura (“su alteza”, “amigos en puestos altos”) significa que en realidad inconscientemente miramos hacia arriba cuando pensamos en el poder . Bargh y Josh Ackerman han hecho estudios en los que los sujetos, después de tocar piezas de rompecabezas cubiertos de un papel áspero, eran menos propensos a describir una situación social sin omitir los problemas de la misma. Casasanto ha realizado un trabajo en el que las personas a las que se dijo que movieran las canicas de una bandeja inferior a otra superior mientras contaban una historia, narraban historias más felices que las personas que desplazaban las canicas de arriba hacia abajo.
Manipulación física
Varios estudios han explorado la conexión metafórica entre la limpieza y pureza moral. En uno de ellos, a los sujetos que se les pidió que recordaran un acto inmoral y se les dio la posibilidad de elegir entre un lápiz y una toallita antiséptica eran mucho más propensos a elegir la toallita limpiadora que las personas a las que se les pidió que recordaran un acto ético. En un estudio de seguimiento, los sujetos que recordaron un acto poco ético sentían menos culpa después de lavarse las manos. Los investigadores llamaron a esto “El efecto Macbeth”, en honor a Lady Macbeth, por su compulsión de lavarse las manos al sentirse culpable.
Además de que las metáforas revelan cómo pensamos, también sugieren cómo la manipulación física puede ser utilizada para dar forma a nuestro pensamiento. En esencia, eso es lo que implica la investigación de las metáforas. Y aunque los psicólogos han sido hasta ahora los principalmente interesados en el uso de tales manipulaciones simplemente para desentrañar un efecto observable, no hay razón para que no se pueda extender a otras disciplinas, como a la mercadotecnia, la arquitectura, al magisterio, a los abogados e incluso a los padres, entre otros.
Unos cuantos psicólogos han comenzado a ponderar estas aplicaciones. Ackerman, por ejemplo, estudia el impacto de las percepciones de la dureza en nuestro sentido de la dificultad. La investigación está en curso, pero Ackerman dice que ha encontrado que algo tan simple como sentarse en una silla dura hace que la gente piense que cierta tarea es difícil. Si los resultados se mantienen, sugiere, podría tener sentido para los futuros involucrados en cualquier labor echar un vistazo más de cerca a todo, desde los escritorios hasta la tapicería de los lugares donde se reúnen. Nils Jostmann, el principal autor del estudio del peso, sugiere que los encuestadores que así lo deseen pueden aplicar las conclusiones de su estudio: portapapeles más pesados y plumas más pesadas para los temas en los que ellos busquen respuestas específicas, más ligeros para las preguntas que buscan reacciones viscerales.
Qué efecto pueden tener estos ajustes en un ambiente del mundo real, los investigadores enfatizan, aún está por verse. Sin embargo, probablemente no lastime a nadie a probar unos cuantos en su propia vida. Cuando se invite a un nuevo amigo, sugiérale una taza de té caliente en lugar de una cerveza fría. Tenga a la mano un suministro de objetos suaves, lisos –guijarros pulidos, tal vez, o un pañuelo de seda—, en caso de que las cosas comiencen a ser demasiado desalentadoras. Y si se siente una punzada repentina de culpa por alguna transgresión de antaño, trate de tomar una ducha.
Tomado de: The Boston Globe. Septiembre 27, 2009.
Traducción: José Luis Durán King.

1 thought on “Metáforas: un universo de pensamientos

  1. Muy interesante,sobre todo aquella parte donde cuenta que las personas que narran una historia moviendo las canicas en ascenso tienden a decir cosas agradables en la historia.

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