Conceden perdón real póstumo al matemático Alan Turing

El padre de la informática descifró los códigos secretos nazis, adelantando dos años el fin de la guerra. También es precursor de la Inteligencia Artificial. En 1952 fue condenado a la castración química por ser homosexual, suicidándose dos años después

POR CNN México y Juan Antonio Pascual

 El padre de la informática descifró los códigos secretos nazis, adelantando dos años el fin de la guerra. También es precursor de la Inteligencia Artificial. En 1952 fue condenado a la castración química por ser homosexual, suicidándose dos años después

Turing_1Alan Turing. Un genio maltratado (puentes.blogspot.com)

El matemático británico Alan Turing –quien jugó un papel central en descubrir el código alemán Enigma durante la Segunda Guerra Mundial— ha obtenido un indulto real póstumo.

En 1952 se le condenó por su actividad homosexual (considerada delito en Reino Unido hasta 1967) y aceptó recibir inyecciones de estrógeno para anular su libido (castración química).

Turing, a quien se le describe a menudo como el padre de la computación moderna, murió de envenenamiento por cianuro, dos años después. Una investigación posterior reveló que pudo no haberse tratado de suicidio.

La reina Isabel II concedió el perdón por “una sentencia que ahora se consideraría injusta y discriminatoria”, anunció el ministro de Justicia, Chris Grayling.

 

Muerte en la desdicha

Una de las primeras clases que recibe todo estudiante de primero de carrera de ingeniería informática versa sobre la vida y obra de Alan Turing. Considerado el padre de la informática, Turing fijó las reglas de funcionamiento de un ordenador que aún se mantienen hoy en día. También se le considera uno de los precursores de la Inteligencia Artificial, al plantearse, desde un punto de vista matemático, la posibilidad de que las máquinas pudieran pensar. Por si fuera poco, descifró los códigos secretos nazis de la mítica máquina Enigma, contribuyendo decisivamente al fin de la Segunda Guerra Mundial.

Pese a todos esos logros, Turing murió en desdicha, despreciado por la sociedad de su época. En 1952 fue condenado por ser homosexual y tuvo que elegir entre la castración química o la cárcel. Eligió lo primero, lo que le provocó impotencia y el desprecio de sus colegas. Supuestamente se suicidó dos años después, a los 41 años, al ingerir una manzana con cianuro. Ahora, de acuerdo con el periódico The Guardian, el gobierno británico ha aceptado pedir el perdón público para Alan Turing.

Bajo la Ley de Corrección Criminal, que se aprobó en 1886 y estuvo vigente más de 60 años en el Reino Unido, 49 mil personas fueron condenadas por ser gays, bien a penas de cárcel o a tratamientos médicos para corregir “la desviación”. Entre ellas, Alan Turing y Oscar Wilde. El año pasado el gobierno de David Cameron rechazó pedir perdón públicamente por esas condenas, pero al parecer ha cambiado de opinión. El acto institucional tendrá lugar en octubre de 2014.

Alan Turing es considerado un héroe en muchos países porque descifró los códigos secretos de la máquina de cifrado Enigma, utilizada por los nazis. Diseñó una máquina llamada Bombe de Turing que desechaba códigos contradictorios. De esa manera, mediante la acotación, consiguieron descifrar la clave para interceptar las comunicaciones nazis y anticiparse así a sus movimientos. Los alemanes tardaron mucho tiempo en darse cuenta de que sus códigos Enigma habían sido rotos, lo que contribuyó decisivamente a su derrota. De acuerdo con los expertos, esto adelantó dos años el fin de la Segunda Guerra Mundial. Otros estudiosos aseguran que sin ellos Inglaterra habría perdido la guerra por simple inanición.

Este logro habría sido suficiente para que Alan Turing entrase en la Historia. Pero las habilidades criptográficas de Turing provenían de sus investigaciones algorítmicas aplicadas a las máquinas, lo que a la postre le convirtió en uno de los padres de la informática. Con su Máquina de Turing, descrita en 1931, fijó las reglas de los algoritmos informáticos, al demostrar que cualquier problema matemático se podía convertir en un algoritmo y, por tanto, se podía crear una máquina para interpretar ese algoritmo y resolver el problema.

Ese razonamiento llevó a Turing a plantearse la pregunta: “¿Las máquinas pueden pensar?” Lanzó una serie de teorías que lo convirtieron en precursor de la Inteligencia Artificial.

Sus estudios fueron vitales para desarrollar el primer ordenador programable digital, el Colossus. Programó uno de los primeros ordenadores de la historia, el Manchester Mark I, en 1949.

 

Turing_21946: Un modelo de la ENIAC (Electronic Numerical Integrator and Computer).  Más tarde se reveló que el primero había sido la máquina de guerra británica para romper códigos secretos la Colossus. 100 Años de Alan Turing (www.nistido.com)

En 1952, Turing denunció un robo y se descubrió que era homosexual. Por aquel entonces era delito en el Reino Unido, así que fue condenado a la cárcel o a un tratamiento químico. Eligió lo segundo, pero el tratamiento le provocó impotencia y alteraciones físicas. Además sufrió el rechazo de sus colegas y llegó a pensar que el conocimiento de su sexualidad haría que los demás despreciasen sus teorías. Un razonamiento suyo lo dice todo:

Turing cree que las máquinas piensan.

Turing yace con hombres.

Luego las máquinas no piensan.

Atormentado por el tratamiento químico y su temor a que los prejuicios destruyeran su trabajo, en 1954, a los 41 años, Alan Turing fue encontrado muerto tras ingerir una manzana con cianuro.

Paradójicamente, su condición de héroe de guerra no le sirvió de nada, porque su trabajo era alto secreto, y no se supo públicamente que había descifrado los códigos Enigma hasta 20 años después de su muerte.

Desde 2009 se han intensificado las presiones de científicos y personalidades para que el gobierno británico revoque, de forma póstuma, la condena de Alan Turing. El propio Stephen Hawking ha participado activamente en las movilizaciones. Parece que al final las autoridades de Reino Unido han cedido a la presión, y el perdón se tramitará el próximo octubre. No devolverá la vida, trágicamente truncada a los 41 años, al genio que salvó a cientos de miles de personas en la guerra, y fijó las bases de la informática y la Inteligencia Artificial, pero restituirá el honor al hombre castrado y despreciado socialmente por un delito que no entendía. El mundo será, el próximo mes de octubre, un poco más justo.

 

Tomado de: CNN México y Computer Hoy. Diciembre 23, agosto 4, 2013.