Panacea: la sociedad femenina que creía podía vencer la muerte

Followers believed Edwardian widow was Daughter of God (ITV.com)

POR Jessica Holland

Fue en Bedford, una ciudad mercantil situada a unos 60 kilómetros al norte de Londres, donde un grupo de mujeres inglesas de clase media, de derecha”, asiduas a la iglesia –quienes vivieron en algunos de los años más aterradores del siglo XX— se convencieron de que tenían el destino del planeta en sus manos

A las 8:23 pm comenzó el ritual. El humo amarillo se elevó en la oscuridad, acompañado por una cacofonía de cuernos, tambores y campanas. Soltamos los globos amarillos de nuestras manos; ascendieron al cielo oscuro. Alguien subió un contenedor sosteniendo una bengala.

Era 23 de diciembre de 2016, y en los últimos días de un año tumultuoso, resultaba catártico imaginar que el Apocalipsis realmente había llegado. Estaba en los jardines del Museo Panacea en Bedford, Inglaterra, el lugar perfecto para imaginar el fin del mundo.

Durante casi 100 años, este grupo de casas de ladrillos rojos que rodeaban una capilla y un jardín acogía a una secta religiosa cuyos miembros creían que podían curar todas las enfermedades, vivir para siempre y evitar el Apocalipsis inminente.

El destino en sus manos

El último miembro de la Sociedad Panacea murió en 2012; el recinto es ahora un museo conmemorativo.

La hierba era considerada por los miembros de la Sociedad Panacea como la localización original del Jardín del Edén, el lugar por donde el pecado entró por primera vez al mundo.

Bedford, una ciudad mercantil situada a unos 60 kilómetros al norte de Londres, no suele considerarse como destino para un día de viaje ni una colmena de energía mística. Pero fue aquí donde un grupo de mujeres inglesas de clase media asiduas a la iglesia –quienes vivieron en algunos de los años más aterradores del siglo XX— se convencieron de que tenían el destino del planeta en sus manos.

El grupo estaba dirigido por Mabel Barltrop, la esposa de un ex vicario viudo que llegó a creer en 1919 que ella era el Mesías que Shiloh profetizó en el libro del Nuevo Testamento del Apocalipsis.

Renombrada Octavia por uno de sus “apóstoles” designados, sus seguidores dejaron sus hogares y se trasladaron a Bedford, creando una comunidad que alcanzó un máximo de 70 miembros en los años 1920 y 1930.

Dominado por mujeres solteras de 40, 50 y 60 años, el grupo enviaba pañuelos de lino que, según ellas, sanarían cualquier aflicción a más de 120 mil creyentes en el mundo.

La caja sellada

También hicieron campaña para que la Iglesia de Inglaterra cumpliera las instrucciones de otra autoproclamada profeta, Joanna Southcott. Había muerto un siglo antes y había dejado una caja de madera sellada llena de escritos proféticos, afirmando que sólo debía abrirse durante una época de crisis nacional en presencia de los 24 obispos de la Iglesia de Inglaterra.

La Sociedad Panacea atrajo suficiente atención como para ser mencionadas en las revistas satíricas del momento. Sus integrantes prepararon habitaciones para los obispos; en décadas posteriores, incluso mantuvieron una casa anexa amueblada y vacía, para que Jesús viviera en ella cuando regresara a la Tierra.

El museo

(BBC)

Hoy los objetos del museo parecen emanar esa misma emoción extraña y ansiosa que Octavia inspiró. Los dormitorios y una sala de estar que la Sociedad Panacea había decorado cuidadosamente para la visita de los obispos están todavía allí, con los muebles originales intactos.

El museo también incluye una cuna dorada y ropa de bebé bellamente bordada, destinada al mesías bebé que Joanna Southcott dijo que llevaba en su vientre la edad de 64 años. Joanna Southcott nunca dio a luz y los obispos nunca llegaron a Bedford, así que la misteriosa caja de profecías permanece sin abrir. Se mantiene a salvo en un lugar secreto cerca del museo. Pero una réplica de apariencia convincente está en exhibición.

La Sociedad Panacea fue fundada por mujeres que no pudieron o no estuvieron a la altura de un periodo de intenso cambio social, de acuerdo con la gerente del museo, Gemma Papineau. “Tenían la mentalidad de gente asustada tratando de protegerse a sí misma”, señala.

Las panaceas eran en su mayoría conservadoras, de derecha, “solteronas” cristianas, criadas en la era victoriana y excluidas de las posiciones de autoridad dentro de la Iglesia y en sus vidas.

Parte de la razón por la que se enamoraron de la historia de Joanna Southcott, tal vez, fue el poder que le otorgó a una mujer soltera, sin hijos y envejecida. Llegaron a configurar la Trinidad Cristiana como un cuadrado con Octavia como la Hija de Dios.

Mensajes que flotan

En 2016, el fondo caritativo del Museo Panacea creó un centro de excelencia para explorar el pensamiento apocalíptico: el milenarismo es la idea de que un periodo de gran destrucción será seguido por un nuevo paraíso terrenal.

También abrió espacio a una exposición de arte contemporáneo del artista Jimmy Cauty, que muestra la localidad de Bedford tras algún tipo de resurrección importante.

Para dar fin a mi visita, se requería una fiesta de clausura apropiadamente mística, por lo que volví al sitio dos días antes de Navidad para presenciar una actuación ritual que simbolizaba los “tiempos finales”.

Cuando entré, los visitantes estaban escribiendo mensajes relacionados con este concepto en tarjetas adheridas a globos llenos de helio. Serían liberados durante la ceremonia que terminaría con la fiesta, la gira y –si el material promocional del evento fuera a creerse— el mundo.

Vi algunos de los mensajes antes de que flotaran en el cielo. Pocos contenían el optimismo de la Sociedad Panacea sobre el Apocalipsis que daría paso un nuevo paraíso en la Tierra. La mayoría estaba más cerca de una visión nihilista de Caudy o de las distopias que dominan la cultura pop contemporánea, como The Hunger Games y The Walking Dead.

Pero cuando el ruido y el caos acabaron, por supuesto, todos estábamos aún en pie, deslumbrados y tosiendo por el humo y las bengalas.

Otro insondable año nuevo todavía estaba a una semana, y ya fuera con fe en un plan divino, desesperación cínica o alguna combinación de esperanza y astucia, no había nada que pudiéramos hacer para impedir que llegara.

Tomado de: Holland BBC Travel. Febrero 10, 2017.